Ontdek het heelal door de enorme telescoop SALT in Zuid-Afrika

Sutherland is een dorpje gelegen in de provincie Northern Cape. Het dorpje staat ook wel bekend vanwege zijn heldere nachten die waarschijnlijk te wijten zijn aan de ligging; Sutherland ligt op zo'n 1500 meter boven zeeniveau in een droog en afgelegen gebied. Het kan behoorlijk koud worden in dit dorpje. Daarom is het bijna het koudste dorp van Zuid-Afrika met in 2005 een record van -15°C!

Nog niet zolang geleden kreeg Sutherland er een 'ster' attractie bij. Er is namelijk de grootste telescoop van het zuidelijk halfrond ontwikkeld! Voormalig president Mbeki mocht het lintje doorknippen van de 'SALT'.

De Zuid-Afrikaanse SALT-telescoop (Southern African Large Telescope) kan tot 350 miljoen lichtjaar diep in het heelal kijken maar heeft niet de beschikking over datalijnen met een hoge snelheid.

SALT is de grootste telescoop op het zuidelijk halfrond en wordt bedreven door verschillende top-instituten uit de hele wereld. De telescoop met een spiegel van 11 meter doorsnede kan een kaarsvlam zien op de Maan maar is dus niet in staat om de verzamelde data van verre melkwegstelsels en sterren te versturen via een snelle internetlijn. De telescoop bevindt zich in de omgeving van Sutherland.

Voor zowel Zuid-Afrika als de wereld is deze telescoop revolutionair. Dankzij zijn reikwijdte kan er veel meer informatie over de astronomie worden verkregen dan tot nu toe mogelijk was. Zuid-Afrika krijgt zo een belangrijke rol in de wereld op het gebied van de astronomie.

En jij kunt hier ook een kijkje nemen! En wel een heel bijzonder kijkje; deze telescoop is een van de beste plekken op aarde om sterren en ander hemelsmooie curiositeiten te zien. Tijdens een tour word je helemaal op de hoogte gebracht via informatieve posters en foto's genomen vanuit de Hubble telescoop, een gids en natuurlijk diverse telescopen. Je hebt dan een uniek en eindeloos zicht op allerlei sterren, planeten en melkwegstelsels. Het lijkt wel een science-fiction filmset!


De SALT die een gesegmenteerde spiegel met een grootste afmeting van elf meter heeft, is enkele jaren geleden verrezen in de omgeving van Sutherland, Zuid-Afrika. Deze beide telescoop is in feite een kolossale ‘lichtemmer’.

De (gesegmenteerde) spiegels van SALT zijn de grootste ter wereld, maar door de merkwaardige constructie van de telescoop wordt deze nooit voor de volle honderd procent gebruikt, zodat de effectieve spiegelmiddellijn ‘slechts’ negen meter is. Bovendien kan de telescoop niet op elk willekeurig punt aan de hemel gericht worden, maar kijkt deze altijd op een vaste hoogte boven de horizon om zich heen.

Dat klinkt onhandig, maar voor het soort onderzoek dat men doet is het niet erg. De telescoop verricht voornamelijk spectroscopisch onderzoek aan ver verwijderde sterrenstelsels, met als doel betere statistische informatie te verkrijgen over de verscheidenheid en de evolutie van die objecten. En verre sterrenstelsels kom je overal aan de hemel tegen, dus de geringe flexibiliteit van de telescopen is geen bezwaar. Ook het feit dat ze niet zijn uitgerust met adaptieve optiek, en dus geen extreem scherpe beelden opleveren, is niet erg: voor spectroscopisch onderzoek hoef je alleen maar zo veel mogelijk licht op te vangen.

Ja, ik wil ook sterren bekijken in Zuid-Afrika!