Informatie over het St. Lucia Greater Wetland Park in Zuid-Afrika

Als je reuzezeeschildpadden, subtropische koralen, dolfijnen en zaagtandhaaien wilt zien, dan is het Greater St. Lucia Wetland Park langs Zuid-Afrika's noordkust KwaZulu-Natal een sublieme bestemming. Het staat zelfs op de lijst van werelderfgoederen. In dit deel van de wereld staat een aantal fantastische game lodges, waarvan sommige worden gerund door de plaatselijke gemeenschap.

Voorheen bekend als het Greater St Lucia Wetland Park is de naam inmiddels veranderd in het iSimangaliso Wetland Park.

Het park werd in december 1999 als eerste park van Zuid-Afrika op de Werelderfgoedlijst geplaatst en werd de Wetlands Authority opgericht om het gebied te beheren. Daarvoor moesten echter eerst 16 percelen land worden samengevoegd - een combinatie van staatsgronden, voormalige militaire zones en bossen voor economische exploitatie. Met een omvang van 260.000 hectare is het park, dat uitgroeit tot een belangrijk nationaal park, tegenwoordig een van de grootste van Zuid-Afrika.Het is dan ook een verbazingwekkend natuurfenomeen met vijf ecosystemen. Hier bevinden zich koraalriffen, strand- en kustbossen, zout- en zoetwatermoerassen; open riviermondingen; weelderige kustvlaktes en drogere bosgebieden. Dikke beboste kustduinen, waarvan sommige tot de grootste begroeide duinen ter wereld behoren, scheiden de zee van het land langs de 280 km lange kust. In dit park ga je terug in de tijd met de zandbossen van de fossielrijke, westelijke stranden van Lake St Lucia. Hier laten de sedimentaire rotsen een verbazingwekkend goed bewaarde collectie zeefossielen zien van uitzonderlijke wetenschappelijke en geografische betekenis.

Het iSimangaliso Wetland Park is een van de weinige, onbedorven natuurgebieden ter wereld en maakt deel uit van een drielanden-ecotoerismeproject: het Lubombo Spatial Development Initiative. Dit is een project van zowel Zuid-Afrika als Mozambique en Swaziland en geïnitieerd door Nelson Mandela. De bedoeling is dat de grenspoorten worden neergehaald zodat een enorm 'Big Five'-natuurbeschermingsgebied delen van alle drie de landen zal beslaan.


Het dorp St. Lucia

Het plaatsje St Lucia is een populaire bestemming. Er is een variëteit aan accommodatie en andere horeca. Vanuit de St Lucia Estruary worden diverse tours aangeboden om het park te ontdekken. Ten noorden van dit dorp bevindt zich het Crocodile Centre, het beste van het land.

St. Lucia werd voor het eerst genoemd in 1554 als "Rio de Arelas de Ouro" ("Rivier van het zand van goud") door de overlevenden van de Portugese schip Sint-Benedictus. In dit stadium was de Tugela rivier mond bekend als St. Lucia. Later, in 1575, kreeg de Tugela rivier de juiste naam 'Tugela'. Op 13 december 1575, de dag van het feest van Sint-Lucia, doopte Manuel Peresterello het mondgebied om tot Santa Lucia. In de 19e eeuw werd er uitgebreid gejaagd voor ivoor, neushoorn en nijlpaard. Gelukkig werden de ecologische betekenis van de wilde dieren en de visbestanden erkend en beschermd door dit gebied vSt. Lucia werd voor het eerst genoemd in 1554 als "Rio de Arelas de Ouro" ("Rivier van het zand van goud") door de overlevenden van de Portugese schip Sint-Benedictus. In dit stadium is de Tugela rivier mond bekend als St. Lucia. Later, in 1575, werd de Tugela rivier de juiste naam Tugela. Op 13 december 1575, de dag van het feest van Sint-Lucia, Manuel Peresterello omgedoopt tot de mond gebied naar Santa Lucia. De 19e eeuw zag uitgebreide jacht voor ivoor, neushoorn en nijlpaard. Gelukkig werden de ecologische betekenis van de wilde dieren en de visbestanden erkend en beschermd door dit gebiedop 27 april 1897r tot een natuurreservaat te verklaren. Het reservaat omvatte het meer en een deel van het omliggende land. Het oorspronkelijke reservaat van 36 826Ha wordt beschouwd als he oudste natuur reservaat in Afrika. Vandaag maakt het dorp St Lucia deel uit van het iSimangaliso Wetland Park, met een oppervlakte van 332 000 hectare. (Voorheen het Greater St. Lucia Wetland Park).
Slechts 32 km ten noorden van St Lucia ligt Cape Vidal. Dit is een door klippen beschermd strand en heeft tropische wateren en een zoetwatermeer. Hier kun je goed zwemmen, snorkelen en diepzeeduiken. In het iSimangaliso Wetland Park zijn er verschillende hike-mogelijkheden, vooral in de Eastern Shores (Mfabeni). Je kunt er zowel zelf op uit trekken als onder begeleiding van een gids.

Het gigantische Lake St Lucia ligt in het midden en is een van grootste zoetwatermeren van Afrika. Maak je een trip over het meer, tref je duizenden flamingo's, pelikanen, waadvogels en andere watervogels. Hier leven ook zo’n 1500 nijlkrokodillen en 900 nijlpaarden. Het is de grootste concentratie krokodillen en nijlpaarden van zuidelijk Afrika. Je gaat er gegarandeerd veel zien.

Ieder jaar, van juni tot september zwemmen de indrukwekkende Zuidkapers langs de kust. Deze worden begeleid door scholen walvishaaien en dolfijnen die op weg zijn naar hun voedselgronden in Antarctica. Safari in de regio? Geniet van spectaculaire wilde dieren in de wildreservaten rond de meren. Talloze soorten antilopen, giraffes, luitpaarden, buffels, neushoorns en olifanten kun je hier spotten. Dit kan vanuit de veilige auto of, met wat meer lef, te voet.

Waarom het Greater St. Lucia Wetland Park zo uniek is:
Conservation International heeft de omgeving van Maputaland (een ecosysteem in het park) bestempeld als de ecologische hotspot van Zuid-Afrika, waar uitzonderlijk veel bedreigde inheemse soorten voorkomen.

Het Mkuzi Wildreservaat in het Great St. Lucia Wetland Park is een gebied met een enorme biodiversiteit. Het heeft de grootste concentratie zwarte neushoorns ter wereld, het grootste aantal kikkersoorten van zuidelijk Afrika (35), 36 slangensoorten, 80 soorten libellen; 110 vlindersoorten; 526 vogelsoorten (de grootste vogeldiversiteit van heel Afrika, met 50% en 25% van de vogelsoorten van respectievelijk Zuid-Afrika en Afrika), meer dan 2000 soorten bloeiende planten, alle vijf de soorten Zuid-Afrikaanse mangrovebomen, 25.000 jaar oude kustduinen, een 45.000 jaar oud veenmoerasland en bij de Comoren de grootste levende fossiele vispopulatie die bekend is (de coelacanthen).

Het park is een van de grootste beschermde natuurgebieden van Zuid-Afrika waar vondsten uit het stenen en ijzeren tijdperk zijn gedaan en waar mogelijk nog veel meer kan worden opgegraven.

Het is een streek waar oude culturele gewoonten zijn blijven bestaan. Zo gebruiken de inwoners van Kosi Bay al 700 jaar dezelfde visfuiken. Verder spelen kunstnijverheid en muziek een cruciale rol in het leven van de bevolking rond het park.

Het natuurgebied ligt aan de ongerepte Elephant Coast in Zoeloeland en heeft een 220 km lange kustlijn. Het verenigt vijf ecosystemen en acht unieke attracties: Maphelane, Lake St. Lucia, False Bay, Cape Vidal, Sodwana Bay, Mkuzi Wildreservaat, Lake Sibaya en Kosi Bay.

Het Greater St. Lucia Wetland Park heeft het grootste aantal nijlpaarden en krokodillen van Zuid-Afrika en is de laatste grote broedplaats voor de lederschildpad en de onechte karetschildpad. In het beschermde gebied bevinden zich 100 soorten koraal, de laatste grote moerasbossen van Zuid-Afrika, drie grote meren, vier wetlands van internationale betekenis en acht grote wildreservaten in het uitgestrektere Maputaland.

Tegelijkertijd met de strijd tegen de achteruitgang van het milieu wordt in het gebied ook de armoede aangepakt - ruim 4500 werkloze arbeiders zijn ingezet om het Wetland Park verder te ontwikkelen en een groot deel van hen helpt bij het verwijderen van miljoenen zeedennen en blauwe gombomen die daar eigenlijk niet horen.

Al snel nadat deze waterverslindende dennen uit de grond zijn gehaald en hun stronken zijn verbrand, verschijnt er weer moerasland. Naarmate er meer dennen verdwijnen en het bonte kustgrasland terugkomt, krijgen diersoorten die van de aanwezigheid van water afhankelijk zijn zoals de rietbok, de ellipswaterbok en de zadelbekooievaar weer meer ruimte.

Als eerste werden reuzenherbivoren zoals de olifant en de neushoorn uitgezet omdat deze de bush opener maken, wat uit ecologisch oogpunt erg belangrijk is. Maar ook andere wilde dieren zijn vanuit het hele land naar het nieuwe park overgebracht: bedreigde witte en zwarte neushoorns, buffels, wilde honden, jachtluipaarden en wild dat op de vlakte leeft, zoals gnoes, zebra's en giraffen. De onlangs aangelegde toeristische Mazimbovu-ringweg die door de Eastern Shores slingert en waar steeds meer wilde dieren komen, is tegenwoordig razend populair bij bezoekers die voorheen alleen op de stranden kwamen.

De speciale status van het St. Lucia Wetland Park wordt geïllustreerd door een uitspraak van voormalig president Nelson Mandela: 'Het St. Lucia Wetland Park moet de enige plek in de wereld zijn waar 's werelds oudste landzoogdier (de neushoorn) en 's werelds grootste landzoogdier (de olifant) een ecosysteem delen met 's werelds oudste vis (de coelacanth) en 's werelds grootste zeezoogdier (de walvis)'.

De aanleg van zo'n groot gebied, waarin de natuur wordt beschermd en waarmee tegelijkertijd de plaatselijke arme bevolking wordt gesteund, wordt terecht gezien als een van de meest ambitieuze maatschappelijke en milieubeschermende initiatieven ter wereld. Guy DeBonnet, programmadirecteur van het World Heritage Centre van UNESCO, noemde het 'een duidelijk voorbeeld van de nieuwe manier waarop beschermde gebieden worden beheerd.'

Tegenwoordig worden de oude bestaande wegen die schadelijk zijn voor het milieu gesloten. Daarvoor in de plaats worden wegen aangelegd van kleine dorpen naar grote steden. De belangrijkste weg is de Lubombo Road, die Hluhluwe verbindt met Maputo in Mozambique. Via deze wegen kunnen dorpen die eerst geïsoleerd waren hun goederen naar de markt brengen, of zieke mensen naar een arts.

Voor het eerst in de geschiedenis is Lake St. Lucia tegenwoordig malariavrij. Het gebied gaat bovendien deel uitmaken van een grensoverschrijdend park dat beschermde gebieden omvat in het naburige Swaziland en Mozambique.